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Cambio de interpretación administrativa: el mero aumento de capacidad sobre 3 MW no obliga a evaluar ambientalmente proyectos de generación

“…Este cambio de criterio constituye un giro importante y con efectos significativamente beneficiosos para la industria de generación. No debe olvidarse, por supuesto, que los motivos que obligan a someter al SEIA una modificación de este tipo (...) también se extienden al análisis de los cambios sustantivos en los impactos y medidas ambientales de cada proyecto..."

Lunes, 29 de marzo de 2021 a las 16:20
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Felipe Meneses
El día 17 de marzo pasado, el director ejecutivo del Servicio de Evaluación Ambiental (SEA), resolviendo un recurso jerárquico presentado contra una decisión del director regional de Arica efectuó un importante cambio en la interpretación del artículo 10, letra c) de la Ley 19.300 sobre Bases Generales del Medio Ambiente, al sancionar que el solo aumento de capacidad instalada por sobre 3 MW que experimenten proyectos de generación existentes no los obliga a ingresar al Sistema de Evaluación de Impacto Ambiental.

La historia se remonta a la publicación de la Ley 19.300 (1994) y, más tarde, a la del primer Reglamento del SEIA (1997) que inauguró la aplicación obligatoria del sistema de evaluación ambiental en Chile. En lo que interesa a esta columna, tanto el artículo 10 de la citada ley como el 3 del reglamento, dispusieron que, entre los proyectos que deberían evaluarse de forma previa y obligatoria, se encuentran las “centrales generadoras de energía mayores a 3 MW”.

A la luz de la norma transcrita y desde 1997, la autoridad administrativa interpretó consistentemente que los proyectos nuevos con una capacidad instalada superior a 3 MW, así como los existentes que experimentaran incrementos superiores a 3 MW, debían ingresar al SEIA. Lo anterior, por cuanto en el caso de los proyectos existentes, tal aumento pasaba a considerarse como un “proyecto en sí mismo” o, dicho en términos normativo-ambientales, un cambio de consideración que debía evaluarse en el SEIA.

Esta última interpretación tuvo sentido por largo tiempo; cada vez que un proyecto de generación convencional —digamos una central térmica— aumentaba su capacidad de generación en más de 3 MW sucedía —casi como una consecuencia necesaria— que se aumentarían sus impactos ambientales de manera correlativa, lo que obligaba a su ingreso al SEIA.

Ahora bien, esta relación directamente proporcional entre aumento de capacidad e impactos ambientales ha variado con la irrupción de proyectos ERNC, pues sucede frecuentemente, que proyectos de este tipo están en condiciones de aumentar su producción, manteniendo o reduciendo los impactos evaluados ambientales, únicamente, con base en mejoras tecnológicas.

Hace algún tiempo, las direcciones regionales de Antofagasta y Atacama se abrieron a interpretar que el aumento de capacidad instalada por sobre los 3 MW debido a estas mejoras y aumentos de eficiencia no debían ingresar al SEIA, en tanto que otras Direcciones, se aferraron a la interpretación histórica que obligaba a su ingreso.

La dirección ejecutiva, recientemente, conociendo de un recurso jerárquico interpuesto contra una decisión que obligaba al ingreso al SEIA en estas circunstancias, se ha abierto a una interpretación semejante que agrega algunos elementos a la ya sostenida por sus Direcciones Regionales y que, estimamos, debería convertirse en el estándar para resolver este tipo de cuestiones.

En síntesis, expone que para discernir si estamos en presencia de un cambio de consideración, será necesario atender a la concurrencia de dos requisitos copulativos; el primero, que estemos frente a una “central generadora” —y no a la actualización de una existente— y, en seguida, que se introduzca un aumento por sobre los citados 3 MW, de suerte que si los cambios se encuentran circunscritos, únicamente, a una mejora tecnológica, entonces, no será necesario que tal modificación ingrese al SEIA.

Este cambio de criterio constituye un giro importante y con efectos significativamente beneficiosos para la industria de generación. No debe olvidarse, por supuesto, que los motivos que obligan a someter al SEIA una modificación de este tipo no se limitan al recién analizado, sino que también se extienden al análisis de los cambios sustantivos en los impactos y medidas ambientales de cada proyecto, criterios a los que se deberá seguir atendiendo cuidadosamente.

* Felipe Meneses Sotelo es socio de Lawgic + Abogados / Medio Ambiente y Recursos Naturales.

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