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La peste que imposibilita actuar: ¿suspender la prescripción?

“...Es legítimo interrogarse si estas circunstancias pueden provocar la suspensión del curso del tiempo que corre contra el titular de un derecho que por dichos acontecimientos se encuentra en severas dificultades para ejercer su derecho o derechamente imposibilitado. Nuestra regla del punto de partida es una elección técnica propia del siglo XIX, que se mantiene en algunos sistemas más bien en forma excepcional...“

Martes, 24 de marzo de 2020 a las 9:42
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Carlos Pizarro

El derecho chileno establece en forma categórica lo que se entiende como un sistema objetivo para fijar el inicio del cómputo del plazo de la prescripción. Así se recoge en el artículo 2514 del Código Civil que reconduce el momento de partida a la exigibilidad de la obligación. Se trata de la regla general en materia de prescripción extintiva, a pesar de las numerosas excepciones, entre las cuales destaca, por su relevancia y ocurrencia, entre otras, la regla del inicio del cómputo en materia de indemnización extracontractual. Pero en las demás fuentes de las obligaciones, salvo la indicada para los delitos y cuasidelitos, debemos estar al momento de la exigibilidad de la obligación.

La interpretación del artículo 2514 del Código Civil ha sido simple y con una exactitud casi matemática se ha sostenido que, salvo condición o plazo, la prescripción corre desde que el acreedor puede ejercer la acción que le permite exigir su derecho. Esto coincide, en la mayoría de los casos, al menos en el terreno contractual, con la perfección del acto o contrato, pudiendo el acreedor desde ese instante exigir el cumplimiento forzado recurriendo a los tribunales. Por un lado, no hay prescripción sin acción, lo que conduce a sostener que tampoco la hay sin derecho tras la acción. Sin embargo, podemos interrogarnos sobre qué pasa si por condiciones ajenas a su voluntad el acreedor no puede exigir su derecho, aún conociéndolo. ¿Debe de igual manera correr el plazo o, si ya ha comenzado a correr, debe suspenderse mientras persiste la imposibilidad de exigir el derecho? El derecho chileno no contempla una temperancia a la regla estricta de la exigibilidad, ni tampoco la jurisprudencia ha atenuado su rigidez por la vía del principio contra non valentem agere non currit praescriptio, instaurando una causal de suspensión por vía pretoriana. Tampoco se ha subjetivado la noción de exigibilidad, pues no se han introducido en la interpretación de la noción de exigibilidad aspectos relacionados con la posición particular del acreedor respecto al deudor o el crédito.

El covid,-19 ha provocado un cambio radical en el cotidiano del mundo entero y en el caso chileno ya se ha decretado el estado de excepción de catástrofe y es esperable pronto un confinamiento parcial o total de la población. Luego, es legítimo interrogarse si estas circunstancias pueden provocar la suspensión del curso del tiempo que corre contra el titular de un derecho que por dichos acontecimientos se encuentra en severas dificultades para ejercer su derecho o derechamente imposibilitado. Nuestra regla del punto de partida es una elección técnica propia del siglo XIX, que se mantiene en algunos sistemas más bien en forma excepcional. No solo en el derecho continental se ha optado por sistemas subjetivos temperados, tal como el francés o incluso el alemán, sino también la limitation action en el derecho inglés ha optado por esta vía. Parece necesario avanzar en el uso de la regla contra non valente magere non praescriptio por el momento, como un atenuante de la mrigidez que presenta el precepto previsto en el artículo 2514 del Código Civil, cuyo tenor objetivo y rígido impide adaptarse en situaciones en que el acreedor pueda verse impedido o dificultado en forma severa, sin culpa de su parte, para ejercer los derechos y reclamar su crédito produciendo el efecto de interrupción de la prescripción. La forma estrecha en que se han tratado las suspensiones de la prescripción merece una revisión.

* Carlos Pizarro Wilson es profesor de Derecho Civil de la Universidad Diego Portales.

** Esta crónica es parte del proyecto Fondecyt Nº 1190472, que trata sobre la prescripción extintiva.

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